¿El animal nacional de Sudáfrica? La gacela, y no creerás por qué

La gacela saltarina de El Cabo está tan enraizada en la identidad sudafricana como el gallo galo en Francia o el toro bravo en España. Los orígenes del símbolo nacional de Sudáfrica se remontan a 1906 y forman parte de su selección de rugby, Los Springboks.

A la gacela saltarina de El Cabo se la conoce en Sudáfrica como springbok. En el idioma afrikáans, spring significa ‘saltar’ y bok refiere al macho de un antílope o una cabra, lo que define en parte a este animal endémico del África austral, que tiene el honor de ser el animal nacional de Sudáfrica.

El springbok se define como una pequeña gacela que puede alcanzar hasta cuatro metros saltando, aterrizar e inmediatamente volver a saltar, impulsándose sobre sus cuartos en una fracción de segundo. Su nombre científico es Antidorcas marsupialis, y es un animal de tamaño mediano que puede encontrarse no solamente en Sudáfrica, sino también en otros países del sur del continente, como Angola, Botswana y Namibia.

La gacela saltarina de El Cabo fue utilizada como símbolo de Sudáfrica por primera vez en 1906, cuando el equipo de rugby de Sudáfrica hizo una gira por Gran Bretaña, Irlanda y Francia.

Este artículo recoge una descripción de la gaceta saltarina de El Cabo y una explicación de los motivos que la convierten en el símbolo nacional de Sudáfrica. También se profundiza en el besugo negro, considerado el pez nacional de este país.

¿Cómo es la gacela saltarina de El Cabo, el gran símbolo nacional de Sudáfrica?

La gacela saltarina de El Cabo suele encontrarse en la sabana y la pradera, pero en ocasiones puede aparecer también en el desierto y en zonas boscosas. Esta especie tiene un estado de conservación de preocupación menor (LC) y se cree que su población actualmente se está incrementando.

Con una altura de 80 centímetros y un peso que oscila entre los 37 y los 50 kilogramos, la gacela saltarina es un antílope ágil y esbelto. Es capaz de alcanzar hasta 88 kilómetros de velocidad en la carrera.

Las características distintivas del animal nacional sudafricano incluyen su cabeza blanca con rayas negras que van desde el ojo hasta la comisura de la boca. El cuello, los hombros y la espalda son de un marrón claro, mientras que una amplia raya castaño oscura adorna los flancos. Las partes inferiores son blancas.

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Fotografía de Derek Keats.

Ambos sexos de la gacela saltarina tienen cuernos puntiagudos con forma de pinza, que oscilan entre los 35 y 50 centímetros de largo. Partiendo desde la espalda de la gacela saltarina y hasta su rabo hay un doblez de piel que, al abrirse, revela una mancha de pelo blanco. Los springboks abren esta especie de solapa en momentos de nerviosismo o excitación.

Otro comportamiento que exhibe el animal nacional en Sudáfrica es el denominado pronking, que aún no dispone de traducción al español. Se define como una serie de saltos verticales con la espalda arqueada y la cabeza apuntando al suelo, con el doblez pelo blanco expuesto. Se cree que este comportamiento pretende ahuyentar a los depredadores, advertir al resto de la manada de la presencia de amenazas cerca o exhibirse ante las hembras.

Por qué el springbok es el animal nacional de Sudáfrica gracias al rugby

Cuando los sudafricanos hablan de orgullo nacional, se les hace imposible no vincular la gacela saltarina de El Cabo con su selección nacional de rugby. Y es que el animal nacional de Sudáfrica guarda una estrecha relación con Los Springboks.

A pesar de la fuerte asociación entre este animal y el rugby sudafricano, no siempre estuvieron tan unidos. Sudáfrica jugó su primer partido de rugby internacional en 1891, pero no fue hasta su gira por Gran Bretaña en 1906 cuando su selección fue conocida como Los Springboks, en honor al animal nacional sudafricano.

Muchas décadas después, esta simpática gacela focalizó los odios de una parte de la población sudafricana entre 1948 y abril de 1994, durante el periodo conocido como apartheid. Para los sudafricanos negros, en minoría frente a los sudafricanos blancos durante la era del apartheid, la gacela saltarina era un símbolo de la opresión. El deporte fue segregado durante este periodo, con la creación de diferentes organismos que se destinaron exclusivamente a las distintas razas existentes en el país.

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Por entonces, la selección de rugby siempre estuvo compuesta por deportistas blancos, y los sudafricanos apartados algunas veces alentaban a sus oponentes como una forma de protesta por la discriminación que sufrían.

Los vínculos deportivos con Sudáfrica aumentaron en su controversia durante la segunda mitad del siglo XX. A Los Springboks le fue prohibida la participación en los dos primeros mundiales de rugby por las políticas del apartheid. Fue readmitido al rugby internacional en 1992, después de la discriminación deportiva oficial fue desmantelada. Cuando el gobierno que siguió a este periodo intento deshacerse de dicho emblema, el presidente Nelson Mandela se opuso.

Mandela intervino para mantener al animal nacional en Sudáfrica después de la llegada al poder de ANC, en las primeras elecciones democráticas del país en 1994. Esta intervención fue un gesto de buena fe hacia los africanos blancos que apoyaban el rugby (principalmente los afrikáners) para mantener al springbok en su emblema.

¿Y qué hay del besugo negro, el pez nacional de Sudáfrica?

El pez nacional de Sudáfrica no es el poderoso tiburón blanco o el colorido pez mariposa. Tampoco es la sardina, tan importante a nivel comercial. En realidad es el galjoen, más conocido como el besugo negro. ¿Por qué un pez tan poco afamado está considerada como una elección perfecta para el símbolo nacional de esta nación?

Los besugos negros son peces de tamaño mediano, con forma ovalada, cuerpo chato con aletas dorsales y anales simétricas que les otorgan una forma similar al logo de la app Snapchat, especialmente cuando levantan sus espinas para defenderse. Si bien usualmente tienen un color oscuro, casi negro, son capaces de cambiar de color.

La idea de convertir al besugo negro en el pez nacional de Sudáfrica fue propuesta por primera vez por Margaret Smith, la esposa del legendario ictiologista sudafricano J.L.B. Smith. Smith quería encontrar al equivalente marino de la gacela saltarina de El Cabo, por su especial significación para los sudafricanos.

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Margaret y J.L.B. Smith también destacaron al besugo negro no solamente por sus características únicas, sino también por su importancia en la historia de Sudáfrica. Esta especie era muy abundante en las aguas costeras de El Cabo en el 1600, aunque su población se encuentra disminuida en la actualidad.

Margaret Smith dibujo a mano cientos de ilustraciones de peces endémicos de las costas sudafricanas para incluirlos en la obra The Sea Fishes of Southern Africa de J.L.B. Smith, que ha permanecido como un texto referencial durante más de 60 años. Finalmente el besugo negro fue aceptado como emblema nacional en 1992.

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