12 alimentos que no creerás que sean originarios de África (sandía, lentejas, etc.)

Las lentejas, el aceite de palma y las semillas de sésamo, especias como el cilantro o frutas como la sandía tienen algo en común: son alimentos originarios de África.

S on muchos los alimentos africanos que dan forma a la gastronomía de este increíble continente: los ñames, la yuca, el aceite de palma o el mijo, entre otras delicias. Y claro está, no sorprende que África atesora chefs tan prestigiosos como Kiran Jethwa, Andrew McKinnon, Jean-Claude Wagener o Dion Vengatass. Pero ¿cuánto sabes acerca de los alimentos originarios de África?

La gastronomía africana es tan diversa como los cientos de culturas que habitan este continente. Tristemente África es sinónimo de pobreza, guerra, crisis y corrupción sin igual, pero también de una comida deliciosa de sabores y formas muy exóticas. Y es que los alimentos de origen africanos son internacionalmente conocidos, destacando el curry, el aceite de palma, el mijo o la nuez de coca, que curiosamente es uno de los ingredientes estrella de la refrescante Coca-Cola.

La mayoría de los africanos no necesitaría ninguna introducción a los alimentos africanos más abundantes y comunes, pero no todos sabrían que, por ejemplo, la yuca nutre a más de 500 millones de personas en todo el mundo y que encuentra sus orígenes más remotos en el centro-oeste de Brasil, ¿verdad?

En las siguientes líneas, además de listar los alimentos típicos de África, se profundizará en su historia, sus rarezas y otros detalles de interés, que te sorprenderán. ¿Nos acompañas?

¿Cuáles son los los alimentos africanos más comunes?

La cocina africana es tan diversa como los cientos de culturas y grupos étnicos que habitan este continente, la cual se refleja inevitablemente en las tradiciones culinarias locales, con ingredientes, estilos de preparación y técnicas inconfundibles. Si te preguntas cuáles son los alimentos originarios de África que abundan en las despensas y neveras de millones de familias de Europa, Asia y América, las siguientes líneas no te decepcionarán:

Ñames

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El ñame es un vegetal que no se debe confundir con la batata, que también se conoce como ñame en partes de los Estados Unidos y Canadá. Hablamos de un producto primario agrícola y culturalmente importante en África occidental, donde se cosecha más del 95% de la cosecha mundial de ñame.

Los ñames continúan siendo importantes para la supervivencia en estas regiones. Algunas variedades de estos tubérculos se pueden almacenar hasta seis meses sin necesidad de refrigeración, lo que los convierte en un recurso valioso para el período anual de escasez de alimentos durante la estación húmeda.

Pero ¿cómo son los ñames? Su textura es áspera, de un color blanquecino, similar a un nabo. Se puede comer hervida, asada, horneada, triturada o hecha en pedacitos en ensaladas.

Nuez de Cola

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Conocida a su vez como nuez de Sudán o Cola acuminata, las semillas de esta planta tienen una gran concentración de cafeína, siendo muy utilizadas en la gastronomía africana. Sin embargo, su popularidad a nivel mundial se debe a la Coca-Cola: su inventor, un químico de Atlanta llamado John Pemberton, mezcló los extractos de hojas de coca con sirope de azúcar y, además, utilizó la nuez de cola como parte de su misteriosa fórmula.

Aceite de palma

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El aceite de palma es originario del oeste y sudoeste de África y se encuentra entre Angola y Gambia. El uso de palmas de aceite se remonta hasta 5.000 años en el tiempo en África Occidental, nada menos.

Las palmas de aceite fueron introducidas en Malasia (que entonces era una colonia británica) en 1910 por el escocés William Sime y el banquero inglés Henry Darby. La especie de palmera Elaeis guineensis fue llevada a Malasia desde el este de Nigeria en 1961, aunque originalmente creció en el oeste de África. Tanto es así que la costa sur de Nigeria fue bautizada como la Costa del Aceite de Palma por los primeros europeos que llegaron allí y comercializaron el producto.

Sandía

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África meridional y central fueron las primeras regiones del mundo en cultura la sandía. Los historiadores creen que la planta conocida como Citrullus lanatus apareció por primera vez en Egipto, hace casi 5.000 años, aunque se cree que se originó en el desierto de Kalahari en África. De vuelta al país de las pirámides, en sus templos y pirámides se encuentran jeroglíficos que representan a esta fruta. El siglo XIII la sandía se extendió al resto de Europa a través de los comerciantes moros.

Los hipopótamos son devoradores de sandías natos. El tercer mamífero terrestre más grande del mundo tiene una dieta muy versátil, pudiendo ingerir desde el pasto corto hasta pequeños (y no tan pequeños) animales. Frutas como la sandía son un manjar para este mastondonte de la sabana.

Este vídeo, cortesía de Good Things Guy, muestra a varios ejemplares de hipopótamo siendo alimentados con sandías de gran tamaño, que sus grandes y poderosas fauces trituran sin esfuerzo.

Granos de cafeto (Café)

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Muchos expertos coinciden al afirmar que el grano de cafeto se originó en África oriental, donde se cultivó por primera vez en el siglo XIV. El café no se abrió camino hasta el norte de África hasta el siglo XVII. Sin embargo, esta información se corresponde con la versión más aceptado, pues hay quien afirma que fueron los pastores quienes descubrieron el café en Etiopía, alrededor del año 800 A.D.

La leyenda dice que un pastor etíope notó que su rebaño se volvió hiperactivo después de mordisquear una planta (probablemente una de las muchas variedades existentes de Coffea), por lo que él mismo la mordisqueó y se volvió, como es evidente, adicto a su sabor y sus efectos.

En el mundo se consumen 1.4 mil millones de tazas de café al día. El café puede presumir de ser la droga más consumida del mundo. Y es que las semillas de cafeto son muy codiciadas en los cinco continentes. ¿Cuántas tazas de esta aromática bebida se consumen cada 24 horas? La respuesta es 1.4 mil millones, nada menos.

Lentejas

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Aunque pueda sorprender, otro elemento indispensable en la alimentacion de africanos es la planta lens culinaris, de la que se obtiene la lenteja. Sí, la misma que se consume en España y que en Italia es el plato estrella del Año Nuevo.

Y es que las lentejas son uno de los alimentos cultivados más antiguos del mundo. Se sabe que fueron cultivados en Egipto hace 5000 años. Son ricas en proteínas y carbohidratos, siendo además una fuente de calcio, fósforo, hierro y vitaminas B.

¡No todas las lentejas son iguales! Existen diferentes variedades: las más utilizadas en la cocina son las rubia castellana o reina y la rubia de armiña, además de la verdina, la pardina, la beluga o la urad dad. Más insólitas son las verde du Puy o la Crimson (o Canadiense).

Mijo

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Los miiles son cultivos importantes en los trópicos semiáridos de Asia y África (especialmente en la India, Nigeria y Níger), con el 97% de la producción de mijo en los países en desarrollo. Si bien los mijos son autóctonos en muchas partes del mundo, es muy probable que los mijos tuvieran un origen evolutivo en el África occidental tropical, ya que es allí donde existe la mayor cantidad de variedades silvestres.

Sorgo

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El sorgo es un alimento africano en forma de una planta silvestre, siendo uno de los principales granos producidos en África con Nigeria. La mayoría de las variedades son resistentes a la sequía y al calor, y son especialmente importantes en las regiones áridas, donde el grano es uno de los alimentos básicos para las personas pobres y rurales. Si quieres conocer recetas africanas, estos platos irresistibles de comida de África te interesarán.

Y con el sorgo, ¿qué se hace? Sopas de tomate asado, ensaladas de sorgo con pepino y queso, pasteles con maíz y sorgo o pimientos rellenos de sorgo de maíz dulce, entre otros bocados muy apetitosos.

Semillas de sésamo

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También llamadas ajónjoli, las semillas de la planta de sésamo, conocida formalmente como Sesamum indicum, están consideradas como la cosecha oleaginosa más antigua de la Humanidad. El género tiene muchas especies repartidas por el mundo, pero la mayoría del género Sesamum son nativas del África subsahariana.

Por los restos carbonizados de sésamo recuperados de las excavaciones arqueológicas, los expertos han fechado en el año 3500-3050 a.C. como uno de los registros más antiguos de estas semillas. Por otra parte, el sésamo se cultivó en Egipto durante el período ptolemaico.

Cilantro

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El cilantro es originario de regiones que abarcan desde el sur de Europa y el norte de África hasta el sudoeste de Asia. Hablamos de una planta suave y sin pelillos, que crece hasta 50 cm de alto. Todas las partes de la planta son comestibles, pero las hojas frescas y las semillas secas son las más utilizadas en la cocina. Con toda seguridad uno de los alimentos de africanos más populares.

Curry de Cape Malay

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No podía faltar entre los alimentos africanos más comunes el curry africano, que se obtiene de la planta helichrysum italicum, y se utiliza en diversos platos de verduras, así como de carnes y pescado. Quienes lo han probado jamás olvidan su sabor. Huelga decir que es una de las especias más extendidas en el mundo, aunque sus variantes africanas (el curry de Cape Malay, principalmente) son más desconocidas.

Aunque muchos creen que sus orígenes se encuentran en Asia, en realidad su ‘raíz’ se remonta a la época de la construcción temprana del ferrocarril a Uganda, durante la cual los británicos importaron muchos productos procendentes de la India, entre ellos el curry, que probablemente dio lugar al curry de Cape Malay.

Okra

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Okra, también llamado quimbombó, es una planta de floración vegetal, muy popular en la cocina africana. No obstante, esta especie se cultiva en regiones tropicales, subtropicales y cálidas en todo el mundo, como Siria, Túnez, Egipto, Albania, Grecia, Bulgaria, Macedonia, Irán, Iraq, Jordania, Líbano, Turquía o Yemen. De hecho, el okra es ampliamente utilizado en un guiso grueso hecho con verduras y carne.

De forma inevitable, en esta selección de alimentos africanos se echan en falta un sinnúmero de productos esenciales en la cocina de este continente. Pero estas ausencias se deben a la extensa  variedad de ingredientes que componen su gastronomía. Sólo una cosa comparten estos alimentos: ¡enloquecen a los occidentales!

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